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Les secrets des mots

Plus intéressant que la querelle sur le genre des mots
De Jean Pruvost
La Librairie Vuibert 365 pages

Lu / Vu par

Hélène Renard
Publié le 18 mar . 2019

Recommandation

4,0ExcellentExcellent

A un moment où le genre des mots tracasse certaines personnes, le livre de Jean Pruvost vient agréablement donner de l'air en nous faisant partager l'extraordinaire voyage des mots dans le temps et dans l'espace. Et rendra bien des services, sur le plan professionnel, entre autres.

Thème

Les mots, secrets par essence, cachent presque tous leur origine et leur histoire. Jean Pruvost s'emploie à les dévoiler en soulignant leur provenance, leur famille, leur construction, leur évolution, bref, le voyage qu'ils effectuent dans le temps et l'espace. Le mot "Bendo" par exemple, que le rap affectionne, vient de très loin... 

Les mots réservent bien des surprises car, comme les humains, ils se marient, profitent d'un héritage, immigrent de divers pays et finissent par vieillir. Bref, ils mènent leur vie et celle-ci vaut la peine d'être contée. Jean Pruvost procède par chapitres en regroupant les thématiques et non de manière alphabétique. Il démontre que le genre des mots a longtemps oscillé entre le masculin et le féminin ("emplâtre" est féminin pour Montaigne, masculin pour George Sand) comme en témoignent les anciens dictionnaires, et qu'il existe des mots simples, des mots construits avec ou sans dérivation ou empruntés (et pas seulement à l'anglais !) ou raccourcis et bien d'autres manières de les faire naître ou revivre. 

Parmi les derniers chapitres, on apprécie celui sur l'origine des noms propres les plus fréquents et celui qui propose "Voulez-vous jouer avec moi ?" : mots croisés et autres jeux de mots !

Points forts

- Un livre qui, traitant d'une matière savante, sait rester plaisant à lire et  accessible à tous.

-  Jean Pruvost, sans jamais être pédant et sans jargon, a l'art de transmettre à un large public des notions généralement réservées aux experts linguistes ou lexicologues.   

- Il excelle aussi à communiquer sa passion pour ce "trésor" insoupçonné qu'est la langue française.

- Il rend hommage à de nombreux auteurs de dictionnaires, du tout premier (Richelet, 1680) à nos jours (Alain Rey entre autres) en dressant le portrait de plusieurs grands lexicographes.

- Il puise de nombreux exemples dans la littérature à toutes les époques, mentionne aussi l'Histoire (celle du mois de mai par exemple) et fréquemment, indique la date à laquelle un mot fait son apparition (bip-bip attesté en 1957)

Points faibles

Je n'en vois pas dans la manière de traiter ce sujet.

En deux mots ...

En un mot comme en cent... voilà un livre qui tombe à pic ! Au moment où les entreprises prennent conscience qu'une bonne tournure en français contribue à une meilleure image et les salariés, que l'orthographe est un critère de sélection à l'embauche.  Cet ouvrage s'avère utile pour qui veut enrichir son vocabulaire en se plongeant dans son histoire.

Un extrait

Ou plutôt deux:

" Les questions que l'on se pose sur les mots sont infinies, c'est leur charme absolu".

"Tous ces mots autour de nous, comme une myriade d'oiseaux... ils partagent avec nous quelques secrets dès qu'on les approche avec bienveillance. Sachons les savourer et les mettre au service du meilleur"

L'auteur

Jean Pruvost est professeur émérite de lexicologie, d'histoire de la langue française. Il a enseigné à  l'université de Cergy-Pontoise où il a formé de nombreux jeunes disciples qui poursuivent sur sa lignée. Il est le créateur de la "Journée des dictionnaires" qui se déroule depuis plus de seize ans lors de la Semaine de la langue française et de la francophonie, journées désormais déclinées dans plusieurs pays européens. 

Auteur de deux "Que sais-je", il a publié plusieurs livres consacrés aux dictionnaires (il en collectionne tant qu'on le qualifie souvent de "dicopathe"). Il est directeur de collection aux éditions Honoré Champion où il a fait paraître, entre autres, une série sur l'histoire des mots tels que le vin, le loup, le chat, la guitare (une autre de ses passions), le cirque, et bien d'autres. Enfin, il est régulièrement consulté dans les médias, notamment à la radio, sur des questions de langage et d'orthographe.

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