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La Majestueuse histoire du nom des arbres

Pour mieux comprendre l'enracinement des arbres dans notre histoire
De Henriette Walter et Pierre Avenas
Editions Robert Laffont - 564 pages

Lu / Vu par

Hélène Renard
Publié le 20 jan . 2018

Recommandation

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Thème

Au travers du mystère des noms des arbres, cette plongée au coeur du monde végétal, offre, du modeste noisetier au séquoia géant, un panorama où se mêlent botanique, géographie, mythologie, toponymie, d'autres sources encore comme l'héraldique ou la patronymie,  et bien sûr l'étymologie.

Parmi les quelque 70.000 espèces d'arbres recensées par les botanistes (notamment par les deux "pères fondateurs" Pline l'Ancien et son successeur Théophraste, et le suédois Linné au XVIIIe siècle), les auteurs ont fait le choix de ne retenir que ceux qui figurent dans le langage courant ou dans les dictionnaires usuels du français, soit environ 200 noms.

L'ouvrage commence par une brève introduction portant sur le mot "arbre" en général, dans l'ensemble des langues européennes. L'origine des noms d'arbres est variée: gréco-latine bien sûr, gauloise, asiatique, amérindienne, africaine...    Les arbres étudiés sont regroupés par genres, familles et ordres. Ainsi défilent les conifères, puis le ginkgo venu du fond des âges, le laurier et les pourvoyeurs d'aromates, les palmiers et ceux qui n'en sont pas... les arbres qui ornent nos places et nos rues, ceux qui portent des gousses ou des fruits, ceux qui sont d'essence recherchée, fournisseurs de bois classique ou exotique, et même ceux qui produisent de l'huile...bref, on croit les connaître, on va de découvertes en surprises.

Points forts

·        Les auteurs ont réussi à relever un défi, car le sujet, aussi foisonnant qu'une forêt ou une mangrove, est immense et complexe : rendre la lecture agréable et vivante. Loin d'un manuel de botanique, ils offrent plutôt un livre d'histoires.

·        On reste impressionné par les nombreuses références linguistiques :  racines indo-européennes, langues celtiques, romanes, germaniques,  slaves... fréquentes (allemand, espagnol, italien, anglais) ou plus particulières (basque, catalan, roumain, néerlandais, portugais, danois, hongrois, suédois et autres...)

·        Les exemples abondent, les explications aussi, sans être trop "techniques". Pour que la lecture au fil des 18 chapitres reste accessible, les données purement scientifiques sont reportées en annexes.

·        Les encadrés, nombreux, invitent à s'amuser d'histoires merveilleuses, d'anecdotes surprenantes, et même de petits jeux et devinettes !

·        On s'amuse à découvrir qu'un très grand nombre de noms de famille et de noms de lieux sont issus des arbres...

·        Des dessins reproduisent la silhouette de la plupart des arbres et de leurs spécificités. Saluons le travail de l'éditeur et la mise en pages... 

Points faibles

La classification de Linné et les différences entre les notions d'ordres, de familles, d'espèces, techniques pour le profane, aurait mérité en introduction une explication plus détaillée, plus pédagogique. Certes à l'entrée de chaque chapitre, un tableau offre un résumé. Cependant, il n'est pas simple de comprendre par exemple que l'ordre des conifères comporte 600 espèces (sans parler des hybrides), 4 familles (pinacées, cupressacées, taxacées, araucariacées) et que le genre Pinus, à lui seul, comporte 130 espèces. Ou, autre exemple, que Chêne est une dénomination qui représente environ 500 espèces...

En deux mots ...

On ne pourra désormais plus se balader en forêt ou même dans les rues de nos villes sans se demander à quelle famille appartient tel ou tel arbre, d'où vient son nom, et trouver la réponse dans cet ouvrage (dont la taille ne permet évidemment pas de le glisser dans sa poche !)

Un extrait

"Les arbres sont les témoins des siècles qui passent et pourtant nous les connaissons mal"...

L'auteur

- Henriette Walter, professeur de linguistique, présidente de la Société internationale de linguistique fonctionnelle et membre du Conseil international de la langue française, a acquis sa renommée par des études savantes autant que par ses nombreux livres accessibles au grand public, tels Le Français dans tous les sens, l'Aventure des langues en Occident, l'Aventure des mots français venus d'ailleurs.  Elle a démontré que la langue française a su puiser ses racines bien au-delà de l'hexagone.

- Pierre Avenas, ingénieur des Mines, s'est passionné pour les sciences naturelles. 

Le tandem Henriette Walter-Pierre Avenas, conjuguant leurs talents,  a déjà publié, en une quinzaine d'années, d'autres "périples étymologiques" qui font référence : l'Etonnante Histoire des noms de mammifères ; la Mystérieuse Histoire du nom des oiseaux ; la Fabuleuse Histoire du nom des poissons.

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